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Todo sobre la cultura olmeca: historia, arquitectura, escritura, economía y más

Cultura olmeca

Hace aproximadamente 3000 años, probablemente surgió la primera población desarrollada de América, la cultura olmeca. Su hogar era el este tropical de México, una región que ofrecía todo lo necesario para el florecimiento de una gran cultura.

Los olmecas tuvieron grandes logros culturales: fueron los primeros en Centroamérica en desarrollar un sistema numérico con cero, un calendario y una escritura jeroglífica. Como toda gran cultura, los olmecas influyeron en otros pueblos y les transmitieron el conocimiento.

Además de los logros culturales, vale la pena mencionar la invención de la “nixtamalización”. Fundamentalmente debería cambiar la dieta en Centroamérica. La nixtamalización es un proceso para la cocción simple del maíz. En lugar de cocinar el maíz suavemente o picarlo o triturarlo, se cocina con lima blanca o ceniza de madera y luego se deja reposar durante la noche. Después de eso, es mucho más fácil procesar una masa.

Pero lo más importante es que este método aumenta considerablemente el valor nutricional del maíz. Anteriormente, el maíz era solo uno de los muchos alimentos en América Central, que ahora suministra cuatro quintas partes de la dieta y se convierte en un símbolo religioso. La mejora en el suministro de alimentos puede haber sido un requisito previo esencial para el surgimiento de la cultura olmeca y las posteriores altas culturas.

Entre los pocos restos del período olmeca se encuentran los enormes monumentos de piedra que representan a sus dioses y gobernantes. Los bloques de basalto fueron arrastrados por largas distancias de más de 50 millas antes de ser cortados a cabezas colosales en el lugar. Estas cabezas pesan de 20 a 40 toneladas y alcanzan alturas superiores a 2,5 metros.

Cultura olmeca
Cabezas gigantes hechas en piedra

Organización social

Poco se sabe acerca de las formas de la estructura política y social dentro de la cultura olmeca. Hubo una fuerte influencia de la religión en todos los aspectos de su sociedad, pero poco más allá de esta conexión religiosa está claramente establecida.

Con respecto a la religión, las personas de esta civilización creían que sus dioses eran todopoderosos sobre todas las clases de personas. Debajo de ellos había una clase social de chamanes y gobernantes. Se pensaba que estos líderes y gobernantes religiosos habían sido un vínculo directo y parientes con los dioses.

Gobernaron a la gente y dirigieron los aspectos y acciones de todo lo demás en las civilizaciones con fuerte influencia religiosa. Se sabía que las clases sociales más altas existían en base a sus tumbas intrincadas y de clase más alta en las que fueron enterrados junto con sus objetos de valor.

Más allá de esto, todo lo que se sabe por las investigaciones es que había una clase común de personas. Los plebeyos estaban formados por trabajadores y trabajadoras que ayudaron a construir las estructuras por las que eran conocidas estas civilizaciones.

No había mucha complejidad en un sistema de jerarquía social entre las personas, pero aún así eran funcionales y exitosas en sus formas.

Cultura olmeca
Ilustración de la población olmeca trabajando

El arte en la cultura olmeca

La cantería se desarrolló especialmente. Numerosas obras bien conservadas dan un testimonio impresionante. Sobresalen 17 cabezas colosales. Además, hay un número considerable de esculturas, altares, estelas y frisos, así como una cantidad inmanejable de objetos más pequeños. Las piedras populares eran el jade y la obsidiana.

Las piezas más impresionantes se exhiben en el Museo Antropológico de Jalapa y en el Parque La Venta en Villahermosa.

Las pinturas rupestres de los olmecas en las Grutas de Juxtlahuaca en el estado de Guerrero muestran que su pintura también estaba bien desarrollada. Una representación de la serpiente emplumada prueba que los fundamentos de las religiones mexicanas se pueden encontrar en la cultura olmeca.

Estos y otros hallazgos arqueológicos en varios estados mexicanos dejan claro que la influencia de la cultura olmeca llegó mucho más allá del área central de los olmecas.

Cultura olmeca
Mural olmeca

Entre las creaciones más sorprendentes de los olmecas están las 17 cabezas colosales, que probablemente representan a los gobernantes. Cada una pesa entre 6 y 38 toneladas y alcanza hasta 3,40 m de altura. Todas las cabezas llevan un casco. La mayoría tiene entre 2500 y 3000 años.

Las cabezas más antiguas provienen de la actual aldea de San Lorenzo Tenochtitlán en el sur del estado de Veracruz . El lugar era hace 3000 años, probablemente la capital más importante de América. Se han encontrado diez cabezas aquí, de alrededor de 3000 años de antigüedad.

Dos de estas diez cabezas se encuentran ahora en la Ciudad de México en el Museo Nacional de Antropología en el Parque Chapultepec. Se pueden visitar siete cabezas más en el museo antropológico de Jalapa. Es el museo más importante de la cultura olmeca.

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Cabezas de piedra de la cultura olmeca

Fundadores de una cultura

Los olmecas fueron considerados como los portadores principales de la cultura mesoamericana. Se les atribuyen los comienzos de la escritura y el cálculo del calendario , así como el juego de pelota y el establecimiento de pirámides de templos en América.

La cultura irradiaba sobre las culturas posteriores de los mayas en el este y los zapotecas en el oeste. Sin embargo, la discusión sobre la cultura materna ahora ha disminuido, ya que no hay pruebas suficientes de que los olmecas hayan traído una gran área a su dominio.

Debido a las similitudes iconográficas en gran parte de Mesoamérica, sin embargo, se pueden presumir las relaciones comerciales, que también difunden las convenciones de representación. Aunque las herramientas hechas de metal eran desconocidas para ellos, los olmecas son considerados maestros del trabajo en piedra.

Crearon grandes esculturas destacadas en forma de famosas cabezas colosales, así como una amplia gama de pequeñas esculturas: altares, figuras humanas y zoomorfas , así como joyas de obsidiana y jade . Como motivo típico aparece repetidamente el llamado jaguar (también Werjaguar ), cuya forma conecta los cuerpos  de un humano y un jaguar.

Las cabezas colosales de los olmecas, de un metro de altura, están hechas de rocas volcánicas o bloques de la zona de la Sierra de los Tuxtlas. Todas las cabezas llevan un gorro más o menos decorado; a veces, los lóbulos de las orejas se perforan con clavijas y el cabello se ata en pequeñas coletas. Se cree que estas cabezas realistas y no idealizadas son retratos de gobernantes reales, guerreros u otras figuras importantes.

Cultura olmeca
Pirámide olmeca

Las similitudes con otras culturas

Hay sorprendentes paralelismos entre las culturas olmeca y egipcia. Van desde la alineación de las pirámides a los puntos cardinales hasta una tendencia de abstracciones geométricas en las artes escénicas. La escultura de un hombre con las piernas cruzadas que sostiene un rollo de escritura con un estilo que recuerda la pose clásica de un empleado en Egipto.

Los olmecas separaron su centro ceremonial del administrativo. La estructura del asentamiento se caracterizó por edificios monumentales en un lado y cuarteles de artesanos circundantes y comunidades agrícolas en el otro. Este es un sorprendente paralelo a la dinastía Shang en China. Allí, el cambio tuvo lugar sólo medio milenio antes.

La orientación de los centros ceremoniales a un eje norte-sur. La adoración del tigre como una deidad mayor, su representación en forma geométrica, la preferencia por el jade y las similitudes en ciertos personajes.

La transición a la civilización comenzó en el Medio Oriente ya en 4000 a.C. La influencia de China y Egipto significaría que la cultura olmeca tiene su origen en Mesopotamia. Los difusionistas dicen: no fueron los egipcios, ni los chinos: los sumerios fueron los padres espirituales de los olmecas.

Cultura olmeca
Escritura olmeca

Su red comercial se extiende por todo el territorio de Mesoamérica. En el norte, se encontraron con personas lingüísticas, los mayas. Su inmigración original provino de la sede de Asteken en la mitad del segundo milenio y se expandieron a Guatemala.

La independencia de los mayas yucatecos coincide con el auge de la cultura olmeca. Los mayas también produjeron gigantescas cabezas monumentales. En Monte Alto puedes encontrar bastantes de estas esculturas.

Sus cabezas gigantescas son diferentes de las de los olmecas en que sus ojos están cerrados y ligeramente inclinados. Se afeitan las cabezas. Recuerdan más a un Buda meditador o un monje. También pueden ser durmientes o dignatarios fallecidos. Algunas de las esculturas monumentales no muestran características sexuales, pueden ser un hombre o una mujer.

Arquitectura

Los olmecas también fueron los creadores de la antigua arquitectura mexicana. Construyeron los primeros centros religiosos en lugares muy poblados que constituían las principales ciudades. Estas ciudades no solo fueron decoradas con estelas, cabezas de piedra y altares, sino también con la primera antigua pirámide mexicana y otras obras artísticas.

En el este de México, los restos de algunos de los centros olmecas se descubrieron en los estados de Tabasco y Veracruz. Pudieron alcanzar la segunda mitad del segundo milenio antes de Cristo. San Lorenzo Tenochtitlan fue el centro del estado olmeca en un período anterior, mientras que La Venta fue la capital en un período posterior. Ambos sitios fueron abandonados por los olmecas.

San Lorenzo Tenochtitlan fue fundada hace 3.300 años. Dentro de la ciudad, se crearon doce lagos predominantemente hexagonales. También se descubrió una tubería de agua subterránea. En San Lorenzo Tenochtitlan se encontraron numerosas estatuas de piedra y varias toneladas de pesadas cabezas colosales de piedra olmeca.

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Arquitectura olmeca

También había estatuas realistas hechas a mano debajo. También un personaje que es un jugador del juego de pelota.

Hace unos 3.000 años, en algún momento del siglo IX aC en San Lorenzo Tenochtitlan llegó a un derrocamiento. La ciudad fue abandonada. El nuevo centro de los olmecas fue La Venta. Aquí gobernaba un grupo de sacerdotes que estaban a la cabeza de la sociedad.

Desde La Venta, los misioneros fueron a áreas remotas donde transmitieron la palabra del culto al jaguar. Los comerciantes también emigraron de La Venta, que visitó especialmente los lugares de preciosos nefrita y jadeíta (minerales preciosos) y, al mismo tiempo, difundió los ideales olmecas, las ideas religiosas y todo el estilo de vida olmeca.

En La Venta y en los alrededores también vivían artesanos que trabajaban la nefrita y la capa económicamente más fuerte: los agricultores. En el área de La Venta, 18,000 personas deben haber vivido durante el período olmeca.

El área de asentamiento de La Venta se extendía sobre un área de menos de un kilómetro de ancho y dos kilómetros y medio de longitud. Una pirámide de 178 x 73 metros más de 30 m de altura fue el edificio más importante, que tenía un atrio. La pirámide estaba dedicada al dios principal, el jaguar.

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Construcciones de la cultura olmeca

Escritura olmeca y el bloque de Cascajal

El bloque de Cascajal, es un antiguo bloque de escritura que se cree que es el sistema de escritura más antiguo que se conoce en el hemisferio occidental. El bloque presenta disposiciones lineales de ciertos personajes que parecen ser representaciones antiguas de objetos tribales, como animales, insectos, herramientas y alimentos (especialmente maíz).

El bloque se remonta al primer milenio a.C. según los investigadores principales y se encontró en Veracruz, México.

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Bloque de Cascajal

La intriga del bloque reside en el sistema de escritura, una forma de comunicación hasta ahora desconocida para los olmecas de la antigua Mesoamérica.  Esto demuestra que estaban alfabetizados. Con la alfabetización, puede compilar registros o comunicarse a través de largas distancias.

El idioma real en el bloque, sin embargo, actualmente no es traducible. Pero le da una nueva dimensión a una civilización relativamente desconocida que vino antes que las tribus mayas y aztecas más populares.

La característica más distinguible de todos los guiones mesoamericanos es la forma altamente intrincada y pictórica de los signos. Se les suele llamar “jeroglíficos” en analogía con los jeroglíficos egipcios, ya que sus símbolos son altamente pictóricos. Por esta razón, un signo de un guión mesoamericano a menudo se llama un “glifo”, como una forma corta de “jeroglífico”.

Los glifos se parecen mucho porque utilizan objetos reales como personas, animales, frutas, etc. Los animales y los humanos aparecen como retrato” en que solo se dibujan las cabezas de estas criaturas, pero en algunos casos también se usan glifos de cuerpo entero.

Las partes del cuerpo humano, especialmente brazos y piernas, también se usan ampliamente para denotar acción, o verbos si se usan como estructuras gramaticales. Otras veces los glifos aparecen como formas geométricas complejas como círculos, rectángulos, cruces, etc.

Los glifos mesoamericanos se parecen más a las pinturas que a las escrituras alfabéticas occidentales. De hecho, hay una línea muy fina que separa la escritura del arte visual.

Aparecerían glifos o elementos glíficos, por ejemplo, dentro del tocado del retrato de un gobernante para indicar su nombre o, a la inversa, el nombre del gobernante se “escribiría” mediante representaciones artísticas de las palabras que forman su nombre.

Cultura olmeca
Escritura olmeca

Economía de la cultura olmeca

La extensión de esta alta cultura y los artefactos descubiertos durante las excavaciones sugieren que se puede asumir un estado con una población sujeta a impuestos y una clase alta. Los olmecas eran personas muy desarrolladas artísticamente.Los jefes de los olmecas, que eran reyes y sacerdotes en una sola persona, mantuvieron a raya a sus sujetos dispersos por las prácticas mágicas. Talentosos como “sobrenaturales”, guiaron el destino político y religioso de la población.

Con estas prácticas, aparentemente estaban en condiciones de permitir a sus sujetos crear laboriosamente enormes retratos colosales y centros de culto. La cultura olmeca ha influido enormemente en las culturas sucesoras de Mesoamérica más allá de su área central.

El comercio olmeca comenzó a convertirse en un aspecto de la vida cotidiana. Algunas áreas tenían lo que otras no, por lo que se volvió importante comerciar con diferentes ciudades. El comercio dentro de una ciudad también se convirtió en parte de la vida cotidiana. Al comerciar, ganaron influenciando a otras sociedades que incluso habían durado mucho después de la demolición del imperio.

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Ilustración del centro comercial olmeca

Dado que había muchas áreas diferentes en el imperio, condujo a diferentes tipos de tierra y capacidad de recursos naturales. Específicamente, tres áreas centrales del imperio olmeca tuvieron acceso a diferentes recursos naturales: San Lorenzo, La Venta y Tres Zapotes.

Cabe destacar que La Venta otorgó a la civilización olmeca acceso a recursos marítimos como mariscos (peces y otros animales), algas marinas y conchas, así como a otros activos únicos como el cacao y el caucho.

Los olmecas pudieron encontrar basalto de las montañas de Tuxtla y transportarlos entre sus diversas ciudades. Como dato destacable, se cree firmemente que los olmecas fueron los pioneros en explotar árboles de caucho para refinarlos y utilizarlos para producir diversos productos.

Como se reconoció anteriormente, los olmecas utilizaron sus bienes hechos por el hombre, así como sus recursos naturales, para establecer relaciones comerciales de largo alcance entre toda Mesoamérica. Además de todos estos beneficios naturales, los olmecas, como todas las sociedades mesoamericanas, desarrollaron una variedad de cultivos agrícolas para crecer y usar.

Esto incluía alimentos como la calabaza, el aguacate, el frijol, el ñame y varios granos, sin embargo, el cultivo primario y utilizado por el olmeca fue el maíz. La agricultura de la tala y quema,y el uso estratégico de los diques de los ríos fueron clave para maximizar la efectividad agrícola; los primeros se utilizaron para reforzar la fertilidad del suelo y los últimos se utilizaron para empapar los campos para garantizar la salud de los cultivos.

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